Mejorar los baños comunitarios en los barrios marginales: un reto para la calidad de vida en la India

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El desarrollo de las zonas urbanas tiene muchas consecuencias positivas, pero también presenta un lado menos amable. Algunos países no pueden mantener el ritmo de inversión necesaria para garantizar la calidad de vida de los habitantes de estas ciudades, lo que da lugar a un fenómeno llamado ‘urbanización de la pobreza’. Según la ONU-Agua, el 40% de la expansión urbana se produce en los barrios marginales, cuya disposición no permite construir estructuras de saneamiento apropiadas para la población.

La India es un claro ejemplo de este problema. La mayoría de las viviendas de los barrios bajos no tienen baños propios y no hay espacio para construir instalaciones de saneamiento y agua. Los retretes públicos son un negocio habitual, aunque no evitan que la defecación al aire libre constituya una práctica extendida. El primer escollo es que no todos los ciudadanos están dispuestos a pagar y el segundo, que las condiciones higiénicas de estos baños muchas veces dejan bastante que desear.

¿Cómo aumentar la disposición a pagar? ¿Es un problema de limpieza en los baños o falta de conciencia sobre los riesgos de la defecación al aire libre? Alex Armand, investigador del Navarra Center for International Development (NCID) del ICS, intenta arrojar luz sobre esta cuestión en el proyecto ‘El uso de los retretes comunitarios en los barrios marginales: disposición a pagar y el papel de las limitaciones de información y de oferta en el Uttar Pradesh urbano’.

Desarrolla el estudio junto con Britta Augsburg, del Instituto de Estudios Fiscales (IFS); Orazio Attanasio, director del  IFS; y Bhartendu P. Trivedi, Máster en Comunicación de Masas. Cuenta con financiación de la International Initiative for Impact Evaluation (3ie).

Para los investigadores, este problema no solo conlleva riesgos de contaminación del medio ambiente, sino también para la salud, especialmente para los más pequeños. “Los niños van a tomar agua sucia, por lo que enfermarán y tendrán problemas en el crecimiento y debilidad física”, afirma Armand.

“Queremos entender si los baños públicos no se usan por un problema de falta de información o por un problema de higiene”

Sin embargo, reconoce que la higiene no es el único reto para incrementar el uso de los baños: “Mucha gente tiene que andar unos 10 o 5 minutos desde su casa para llegar a ellos y pueden ser peligrosos por la noche, especialmente para las mujeres, que pueden sufrir ataques”.

El proyecto de investigación consiste en un análisis cuantitativo y cualitativo del problema entre los años 2017 y 2020 y se lleva a cabo en Uttar Pradesh, la región con mayor tasa de defecación al aire libre de la India.

Según explica el experto, el primer año se dedicarán a la preparación del proyecto (recogiendo información de los baños, sus usuarios y las familias que vivan en los alrededores), después llevarán a cabo una intervención y, por último, analizarán los datos recogidos.

En la práctica dividirán una ciudad en 120 áreas, cada una con un baño y posteriormente las agruparán de forma aleatoria en cuatro grupos de 30 áreas cada uno. En el primer grupo de 30 no harán nada. En otros 30 baños se informará de la importancia de la higiene y de utilizar los baños. Otros 30 se limpiarán de modo más frecuente y profesional –“ahora algunos se limpian una vez a la semana y solo con agua”, apunta Armand–. Y en el último grupo de 30, se informará y limpiará.

“Como estas divisiones están hechas de manera aleatoria, podemos comparar los grupos y ver si hay diferencias de uso en los distintos grupos”, puntualiza. Una vez hecho esto se realizará un análisis cualitativo, con entrevistas a 14 familias por baño monitorizado.

La investigación quiere ayudar a entender qué papel desempeñan las limitaciones informativas y las infraestructuras deficientes en la disposición al pago. Además, se podrá ver si una mejora de las instalaciones se traduce en un comportamiento higiénico más saludable y si el aumento de la disposición a pagar permite cubrir los gastos de mantenimiento de los baños públicos.

Improving public toilets in marginal neighborhoods: A quality of life challenge in India

Urban development has many positive results, but it also has a bleaker side. Some countries cannot keep up with the investment needed to guarantee inhabitants’ quality of life in developing cities, resulting in a phenomenon known as the “urbanization of poverty.” According to UN-Water, 40% of urban expansion is found in slums whose resources do not allow for the construction of adequate sanitation structures for the population.

India is a clear example of this problem. Most slum dwellings do not have their own bathrooms and there is little room to build sanitation and water facilities. Public toilets are an every-day business, although they do not prevent open-air defecation from becoming a common practice. They are not always used because not all citizens are willing to pay and, second, because the hygienic conditions of these toilets often leave a lot to be desired.

How can the willingness to pay be increased? Does this correspond to a cleanliness problem in the toilets or to a lack of awareness about the risks of outdoor defecation? Alex Armand, a researcher at the ICS Navarra Center for International Development (NCID), attempts to shed light on this issue in his project on “The use of public toilets in slums: Willingness to pay and the role of information and supply in urban Uttar Pradesh.”

“We want to understand if public toilets are under used because a lack of information or a hygiene problem”

He is working on the project with Britta Augsburg of the Institute of Fiscal Studies (IFS), Orazio Attanasio the director of the IFS, and Bhartendu P. Trivedi, master in mass communication. The project receives funding from the International Initiative for Impact Evaluation (3ie).

For the researchers, this problem not only poses risks related to environmental contamination, but also related to health, especially that of children. “Children inevitably drink dirty water and get sick, leading to problems with growth and physical strength,” Armand noted.

However, he acknowledges that hygiene is not the only challenge for increasing the use of toilets: “Many people have to walk 5-10 minutes from their homes to reach them and the walk can be dangerous at night, especially for women who are vulnerable to attack.”

The research project consists of quantitative and qualitative analysis and will run from 2017 to 2020 in Uttar Pradesh, the region with the highest rate of open air defecation in India.

According to the expert, the first year will be dedicated to preparing the project (collecting information from the toilets, their users and families living in the vicinity); they will then carry out an intervention and, finally, analyze the data collected.

In the study, they will divide the city into 120 areas, each with a toilet, and then group them randomly into four groups of 30 areas each. They will not do anything to the first group. They will provide information to the second group about the importance of hygiene and of using the toilet. The third group of toilets will be cleaned more frequently and professionally— as Armand noted, “currently some are cleaned once a week and just with water.” And in the last group, information and cleaning will be provided.

“Since the divisions are made randomly, we can compare the groups and see how different groups use the toilets,” he points out. Once this is finished, a qualitative analysis will be carried out, including interviews with 14 families per monitored toilet.

The research aims to understand the role of informational limitations and deficient infrastructure in the willingness to pay for toilet use. In addition, it will reveal whether or not an improvement to the facilities in question translates into healthier hygienic behavior and if an increased willingness to pay can sustain the maintenance costs associated with public toilets.

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